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Ruminantes


  Zoologia

Na prÚ-hist¾ria, grandes manadas de mamÝferos herbÝvoros pastavam em extensas regi§es do planeta, pradarias, estepes e savanas, onde mantinham um delicado equilÝbrio com o ambiente. A alteraþÒo dos ecossistemas provocada pela civilizaþÒo fez desaparecer essa imagem da maior parte dos continentes, com exceþÒo da ┴frica, ·ltimo reduto de rebanhos de vßrias espÚcies de ruminantes.
Ruminantes sÒo animais cujo aparelho digestivo Ú dotado de um est¶mago duplo, com quatro cavidades. Esse sistema de digestÒo constitui um complexo laborat¾rio, cujo principal objetivo Ú melhor assimilar os escassos nutrientes da pastagem.


CaracterÝsticas gerais. Os ruminantes formam uma subordem da ordem dos artiodßctilos, classe dos mamÝferos. Em geral, sÒo bem dotados para a corrida em terra firme, graþas Ó estrutura de suas patas, terminadas em n·mero par de dedos revestidos por cascos. Essa constituiþÒo permite um contato mÝnimo do animal com o solo, bem como apoio firme e ßgil no terreno e ponto seguro de impulsÒo para a corrida. De acordo com as famÝlias, o ruminante pode apresentar dois ou quatro dedos.
As diferenþas quanto ao tamanho e corpulÛncia sÒo notßveis: os ruminantes abrangem desde as girafas atÚ os dik-dik, antÝlopes africanos de apenas trinta centÝmetros de altura. Nessa subordem, incluem-se animais tÒo fortes quanto os b·falos e tÒo graciosos quanto os antÝlopes e gazelas. TambÚm sÒo ruminantes importantes espÚcies domÚsticas como a ovelha, a vaca e a cabra, que tiveram grande importÔncia na formaþÒo e no progresso da civilizaþÒo humana.
Com exceþÒo dos chamados chevrotains, da famÝlia dos tragulÝdeos, a maioria possui chifres na porþÒo frontal do crÔnio, maiores nos cervos, alces e em muitos outros antÝlopes. Nas girafas existem pequenos chifres na forma de cotos, totalmente recobertos de pele aveludada, em n·mero que varia de trÛs a cinco. Nos cervÝdeos, os chifres sÒo prolongamentos dos ossos frontais que caem todos os anos, regeneram-se e crescem em vßrias ramificaþ§es. Essas defesas se desenvolvem apenas nos machos da famÝlia, com exceþÒo da rena, espÚcie em que ambos os sexos apresentam chifres. Os chifres dos bovÝdeos, como a cabra e a vaca, por exemplo, sÒo protuberÔncias ocas do osso frontal, recobertas de uma camada c¾rnea; na maior parte das espÚcies dessa famÝlia, os chifres sÒo permanentes e crescem nos dois sexos.
CaracterÝstica especÝfica dos ruminantes Ú o sistema digestivo, em particular o est¶mago. As quatro cavidades denominam-se panþa ou rume, retÝculo ou barrete, folhoso e coagulador. Na primeira delas, o alimento ingerido Ú armazenado e fermentado por aþÒo de certas bactÚrias que ali vivem como organismos simbi¾ticos e que, com suas enzimas, degradam a celulose, componente fundamental da pastagem. Tal caracterÝstica permite que esses herbÝvoros sobrevivam quase exclusivamente Ó base de plantas. Da panþa, o alimento fermentado passa ao retÝculo e Ú regurgitado, ou seja, volta para a cavidade bucal, onde Ú mastigado novamente. Esse processo Ú denominado ruminaþÒo e dß origem ao nome da subordem. Posteriormente, o alimento ruminado chega ao folhoso, cavidade assim chamada por apresentar uma sÚrie de lÔminas parecidas com folhas. ╔ no coagulador que finalmente se realiza a digestÒo propriamente dita, ou degradaþÒo dos principais componentes do alimento.
Entre os ruminantes, hß animais que pastam e outros que se alimentam de ramos e folhas, alÚm da relva. Ao segundo grupo pertencem, por exemplo, a girafa e o ocapi. Os ruminantes constituem uma peþa importante na cadeia alimentar dos ecossistemas em que vivem, pois regulam o crescimento da vegetaþÒo nas amplas planÝcies herbßceas que freq³entam e servem de alimento para considerßvel n·mero de predadores, entre os quais os grandes felinos e canÝdeos. Destacam-se por seu gregarismo, que os leva a formar rebanhos numerosos, o que contribui para sua defesa e proteþÒo. Algumas espÚcies, no entanto, apresentam hßbitos solitßrios ou formam apenas pequenos grupos.
╔ notßvel o comportamento que apresentam muitos desses animais na Úpoca da reproduþÒo, quando ocorrem verdadeiros combates rituais entre os machos pela posse das fÛmeas, como acontece entre os cervos, alces e girafas. Estas ·ltimas empregam suas pr¾prias cabeþas como armas contra os adversßrios, impulsionadas pelos longuÝssimos pescoþos. O olfato desempenha papel importante na relaþÒo entre os sexos, pois graþas a ele os machos detectam as secreþ§es provenientes das glÔndulas das fÛmeas e condicionam sua resposta Ó informaþÒo que delas recebem.


ClassificaþÒo dos ruminantes. Os ruminantes compreendem cinco famÝlias: tragulÝdeos, girafÝdeos, cervÝdeos, bovÝdeos e antilocaprÝdeos. Os tragulÝdeos sÒo os mais primitivos do grupo: nÒo tÛm chifres, seu est¶mago apresenta apenas trÛs cavidades nitidamente diferenciadas -- o folhoso aparece reduzido --, sÒo pequenos e possuem costumes solitßrios e noturnos. TambÚm chamados chevrotains, tÛm aspecto semelhante ao de grandes roedores. Os girafÝdeos compreendem as girafas e ocapis, animais de aspecto singular devido Ó altura do pescoþo. Com ele, esses animais, sobretudo as girafas, tÛm acesso a pontos das ßrvores que outros herbÝvoros nÒo conseguem alcanþar. O tamanho do pescoþo do animal nÒo Ú devido Ó presenþa de elevado n·mero de vÚrtebras cervicais, mas sim ao alongamento das mesmas.
Os cervÝdeos sÒo representados nos cinco continentes. Suas diversas espÚcies exibem chifres de caracterÝsticas muito definidas, que permitem, na maioria dos casos, a imediata identificaþÒo desses animais. Apenas o cervo aqußtico chinÛs e o cervo almiscareiro sÒo desprovidos desses elementos de defesas e desenvolveram, na mandÝbula superior, caninos longos e curvos que se projetam para fora da boca. Alces, cervos comuns, renas, gamos e outras espÚcies menores, como os corþos e os cervos dos pampas, sÒo alguns dos membros mais destacados dessa famÝlia.
A famÝlia dos bovÝdeos abrange grande n·mero de espÚcies, algumas das quais de importÔncia vital para o homem, por constituÝrem, hß milÛnios, uma das principais fontes de sua subsistÛncia e a base da pecußria. Esse Ú o caso do boi, do carneiro e da cabra, dos quais se obtÛm carne, leite, lÒ e outros produtos. Os bovÝdeos possuem apenas um par de dedos em cada extremidade e, em certos casos, aparecem rudimentos dos dedos laterais desaparecidos. AlÚm das espÚcies domÚsticas mencionadas, comp§em essa famÝlia bovinos como o iaque asißtico, o boi almiscareiro da tundra ßrtica, o quase extinto bisÒo americano ou o b·falo cafre africano; caprinos como o mouflon, a cabra e a camurþa; ou antÝlopes e gazelas, como o ¾rix e o impala. A famÝlia dos antilocaprÝdeos apresenta uma ·nica espÚcie, o pronghorn, que habita as pradarias norte-americanas e apresenta chifres ocos com uma camada c¾rnea dotada de ramos curtos; a camada cresce sobre um substrato ¾sseo como uma protuberÔncia do osso frontal e se renova anualmente.

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