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Joseph Priestley


  Biografias
Cientista, teólogo e filósofo, o inglês Joseph Priestley deve sua fama ao fato de ter sido um dos descobridores do oxigênio. Autor de estudos e pesquisas brilhantes, foi um dos precursores da química moderna.
Joseph Priestley nasceu em Birstall Fieldhead, perto de Leeds, na Inglaterra, em 13 de março de 1733. Na infância, para compensar limitações impostas pela saúde frágil, dedicou-se aos estudos. Seus pais, embora calvinistas, eram abertos a outros pontos de vista religiosos e desejavam ver o filho ministro da igreja dissidente, como eram chamadas as várias congregações que não aceitavam a orientação da igreja da Inglaterra. Estudou com um ministro dissidente local e revelou talento para línguas.
As idéias heterodoxas de Priestley o fizeram freqüentar diferentes igrejas até 1758, quando ingressou na congregação dissidente de Nantwich e abriu uma escola, onde além de ensinar inglês, realizava experiências científicas. Em 1762 tornou-se ministro dissidente em Warrington, em cuja academia lecionou e desenvolveu intensa atividade literária. Publicou tratados de gramática inglesa, história e conclusões de pesquisas no campo da química.
Incentivado por Benjamin Franklin, publicou The History and Present State of Electricity (1767; História e situação atual da eletricidade), em que faz uma compilação das teorias da época e descreve suas próprias experiências. Entre outros feitos, Priestley anteviu a lei do quadrado inverso da atração elétrica, descobriu que o carvão vegetal é condutor de eletricidade e estabeleceu uma relação entre a eletricidade e as mudanças químicas. Descobriu sucessivamente o nitrogênio, o protóxido de nitrogênio, o ácido clorídrico, o gás amoníaco e o anidrido sulfuroso. Em 1º de agosto de 1774, ao investigar uma reação existente entre processos de combustão e respiração, conseguiu obter um gás incolor ao aquecer o óxido vermelho de mercúrio. A descoberta o levou a Paris, onde encontrou-se com Lavoisier e outros cientistas, aos quais relatou suas pesquisas. Lavoisier deu ao novo gás o nome de oxigênio -- do grego "fazedor de ácido" -- e nele viu uma prova definitiva contra a teoria do flogístico, depois abandonada, que explicava a combustão pela existência de um fluido nas substâncias combustíveis.
Nos lugares onde trabalhou, Priestley sempre foi conhecido como defensor dos princípios da revolução francesa e da liberdade civil e religiosa. Em 1793, com a execução de Luís XIV e a declaração de guerra à França, foi forçado a emigrar para os Estados Unidos, onde continuou em atividade até sua morte, em 6 de fevereiro de 1804, em Northumberland, Pensilvânia. price

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