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Edmund Halley


  Biografias

Colaborador de Newton em seu trabalho sobre a atração gravitacional, Halley foi o primeiro astrônomo a prever o regresso periódico de cometas às imediações da Terra. Seu nome foi dado ao mais famoso deles.

Edmund Halley nasceu em Haggerston, Inglaterra, em 8 de novembro de 1656. Dedicou-se desde cedo ao estudo da matemática e da astronomia. Participou da expedição astronômica que de 1676 a 1678 esteve na ilha de Santa Helena, no Atlântico sul, onde elaborou um catálogo com 341 estrelas. Sua observação da passagem do planeta Mercúrio sobre o disco do Sol, em 1677, sugeriu-lhe o uso de fenômenos similares para determinar a distância da Terra ao Sol. Seu método foi aplicado nos séculos XVIII e XIX para determinar a paralaxe solar por meio dos trânsitos de Vênus.

Foi eleito para a Royal Society em 1678. Interessado em desenvolver uma teoria da gravitação e do movimento dos corpos celestes, tornou-se amigo e colaborador de Sir Isaac Newton. O intercâmbio de ideias que se seguiu favoreceu a concepção da lei geral da gravidade, divulgada no Philosophiae naturalis principia mathematica (1687; Princípios matemáticos da filosofia natural), de Newton, com prólogo do próprio Halley.

Em seu livro A Synopsis of the Astronomy of Comets (1705; Sinopse da astronomia dos cometas), Halley descreve a órbita parabólica de 24 cometas. Demonstrou que os cometas observados em 1531, 1607 e 1682 eram um só, em passagens distintas, e previu sua volta entre 1758 e 1759, o que se confirmou em 12 de março de 1759. O cometa de Halley tem sido visto a cada 76 anos e sua última passagem foi em 1986. Esse foi o primeiro exemplo, na história da astronomia, da determinação da periodicidade dos cometas.

Halley realizou notáveis observações sobre o magnetismo terrestre, demonstrou que as chamadas estrelas "fixas" têm movimento próprio, embora muito lento, publicou diversos trabalhos matemáticos, colaborou no projeto da construção do Observatório de Greenwich e elaborou a primeira carta meteorológica conhecida, um mapa dos ventos dominantes nos oceanos, publicado em 1686. Halley morreu em Greenwich, perto de Londres, em 14 de janeiro de 1742.


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