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América


  Geografia Fisica

Crist¾vÒo Colombo morreu em 1506 convencido de que, ap¾s cruzar o AtlÔntico, havia alcanþado as ═ndias. No entanto, os cientistas europeus da Úpoca jß nÒo tinham d·vidas de que o territ¾rio descoberto constituÝa um continente desconhecido e extraordinariamente complexo. Coube ao cosm¾grafo alemÒo Martin Waldseem³ller batizar as novas terras com o nome de AmÚrica, em homenagem ao navegador italiano AmÚrico Vesp·cio (Amerigo Vespucci), cujos relatos foram os primeiros a afirmar a existÛncia do "Novo Mundo".

IncluÝdas as ilhas, a AmÚrica tem uma superfÝcie superior a 42 milh§es de quil¶metros quadrados, o que representa a maior massa continental do planeta depois da euroasißtica. Entre o extremo setentrional (o cabo Barrow, 72║ de latitude N) e o meridional (o cabo Horn, 52║ de latitude S), medeia uma distÔncia de mais de 14.000km, embora a disposiþÒo do territ¾rio nÒo siga a linha dos meridianos, porquanto  a AmÚrica do Norte se situa mais para oeste que a do sul. A linha do equador passa ao norte de Quito e atravessa a foz do rio Amazonas, o que significa que a maior parte da AmÚrica encontra-se no hemisfÚrio norte.

Tradicionalmente distinguem-se dois grandes conjuntos territoriais, os subcontinentes norte-americano e sul-americano, unidos pela sÚrie de istmos que comp§em a AmÚrica Central (regiÒo do golfo de Tehuantepec, no MÚxico, Guatemala, Nicarßgua e Panamß) e pelo conjunto de arquipÚlagos do mar do Caribe. No extremo norte, o continente americano limita-se com o oceano Glacial ┴rtico; o estreito de Bering, a noroeste, separa-o da ┴sia (85km no ponto mais pr¾ximo), enquanto a ilha da GroenlÔndia, a maior do mundo, constitui o limite da AmÚrica do Norte em seu extremo nordeste. Os oceanos AtlÔntico e PacÝfico separam o Novo Mundo, por leste e oeste, respectivamente, do resto das terras emersas do planeta.

Na AmÚrica, as costas do ┴rtico sÒo as mais recortadas, e apresentam grandes baÝas (Hudson, Baffin), numerosas ilhas (GroenlÔndia, Banks, Victoria, Melville, Sverdrup, Ellesmere, Devon e Terra de Baffin, entre outras), cabos (Lisburne, Icy, Barrow, PrÝncipe Alfredo, Columbia e Chidley) e penÝnsulas (Boothia, Melville, Ungava e Labrador). O litoral do PacÝfico, isolado por uma linha contÝnua de cordilheiras, do extremo norte ao sul, Ú alto e retilÝneo, exceto nas ßreas do Canadß (ilhas de Alexandre, Rainha Carlota e Vancouver) e da Patag¶nia (ilhas de ChiloÚ, Chonos, Wellington e Santa InÛs), onde Ú possÝvel apreciar as marcas deixadas pela erosÒo glacial. Outros acidentes costeiros sÒo as penÝnsulas do Alasca, da Calif¾rnia, e do Taitao; os golfos do Alasca, da Calif¾rnia, do Panamß, de Guayaquil e de Corcovado; e os cabos de Mendoncino, San Lucas, Corrientes, Punta Pari±as, Punta Aguja e Punta Carretas.

A costa atlÔntica Ú recortada e profunda ao norte do cabo Hatteras (Estados Unidos), na Venezuela e na Patag¶nia, e arenosa e retilÝnea nas demais regi§es. As ilhas mais importantes sÒo Terranova, Bermudas, Bahamas, Antilhas e Malvinas. Entre as penÝnsulas destacam-se as da Nova Esc¾cia, da Fl¾rida e de Yucatßn. Os golfos mais importantes sÒo os de SÒo Lourenþo, do MÚxico, dos Mosquitos, de DariÚn, da Venezuela, de BahÝa Blanca, de San MatÝas, de San Jorge e de BahÝa Grande. Entre os principais estußrios destacam-se o do Amazonas e o do rio da Prata. Entre os cabos mais significativos figuram o Hatteras, o Sable, o Catoche, o Gallinas, o de SÒo Roque, o Santa MarÝa Grande, Punta del Este, o Tres Puntas e o Horn, que completam a linha costeira ocidental do continente americano.


Geografia fÝsica

Geologia e relevo

Os primeiros terrenos formaram-se na era paleoz¾ica, em conseq³Ûncia dos dobramentos caledoniano e huroniano; data dessa fase geol¾gica o escudo canadense, entÒo unido ao continente Norte-atlÔntico (GroenlÔndia, AmÚrica do Norte, AmÚrica Central e norte da Europa), e o escudo do Brasil e das Guianas, unido ao continente de Gondwana (AmÚrica do Sul, ┴frica, ═ndia, Austrßlia e Antßrtica). O dobramento herciniano, na ·ltima fase da era primßria, deu lugar Ó formaþÒo dos montes Apalaches, na regiÒo oriental dos Estados Unidos.

Na era mesozoica ocorreu a separaþÒo do escudo sul-americano, que se tornou um continente independente. Na era geol¾gica seguinte, a tercißria, a AmÚrica do Norte separou-se da Europa e o novo continente viu-se afetado pelos dobramentos da orogenia alpina, que deram lugar Ó formaþÒo das montanhas Rochosas, das cordilheiras da AmÚrica Central e dos Andes.

Na parte oriental da AmÚrica do Norte, o escudo canadense apresenta uma superfÝcie muito erodida, com marcas da aþÒo glacial do quaternßrio e formaþ§es montanhosas baixas na direþÒo nordeste-sudoeste; o monte Mitchel (2.037m) Ú a maior elevaþÒo dos Apalaches. Mais para oeste, no centro do subcontinente, estende-se uma regiÒo de grandes planÝcies, bacias fluviais e, em seguida, uma grande cadeia de montanhas orientada de noroeste a sudeste e constituÝda por diversos conjuntos. Ao norte acham-se as cordilheiras do Alasca e de Brooks e os montes Mackenzie, nos quais se verificam altitudes elevadas, como os montes McKinley (6.194m), Logan (6.050m) e St. Elias (5.489m). As montanhas Rochosas apresentam vßrias ramificaþ§es (cordilheira Costeira, serra das Cascatas, cadeia Costeira, serra Nevada e cordilheira Wasatch) e planaltos entre as montanhas (Fraser, Columbia, Arizona e Colorado), com alturas superiores a quatro mil metros (Whitney, 4.418m; Rainier, 4.392m; Wilson, 4.342m; Shasta, 4.317m; e Pikes, 4.301m). No MÚxico, estendem-se as serras Madre oriental, ocidental e do sul, que bordejam o planalto central mexicano e contam com cumes vulcÔnicos de grande altura, como o CitlaltÚpetl (5.610m), o ZinantÚcatl (4.567m) e o PopocatÚpetl (5.465m)).

Na AmÚrica Central, a serra Madre do Sul prolonga-se, numa sucessÒo de planaltos e serras de origem vulcÔnica, de Oaxaca, no MÚxico, atÚ o Panamß, passando pela Guatemala, El Salvador, Nicarßgua e Costa Rica. As ilhas do Caribe sÒo montanhosas, embora pouco elevadas; a sua Maestra cubana, com alturas pr¾ximas a dois mil metros, e a cordilheira central de La Espa±ola (pico Duarte, 3.175m) sÒo as formas de maior destaque no relevo da regiÒo. As principais planÝcies dessas ilhas encontram-se, em geral, na zona costeira.

O subcontinente sul-americano apresenta trÛs grandes zonas estruturais. A parte oriental Ú constituÝda por planÝcies e montanhas muito erodidas: o planalto das Guianas, o planalto brasileiro e a Patag¶nia. A cordilheira dos Andes, a oeste, estende-se ao longo de todo o subcontinente em vßrios setores e com diversas ramificaþ§es. As cadeias andinas flanqueiam numerosos vales e extensos planaltos interiores, como o altiplano, situado a mais de 3.500m de altura, e a puna de Atacama. Entre os elevados cumes andinos, muitos deles de origem vulcÔnica, destacam-se o Aconcßgua (6.959m), o Ojos del Salado (6.893m), o Huascarßn (6.768m), o Llullaillaco (6.723m), o Tupungato (6.650m), o Sajama (6.520m), o Illimani (6.462m), o Coropuna (6.425m) e o Chimborazo (6.267m). Por ·ltimo, cabe assinalar a presenþa de grandes extens§es planas situadas entre os maciþos orientais e as cordilheiras ocidentais. Essas terras baixas, constituÝdas por sedimentos tercißrios e quaternßrios, formam as bacias dos grandes rios sul-americanos: as planÝcies do Orinoco, a Amaz¶nia e as planÝcies do Chaco, dos Pampas e da Patag¶nia.


Clima

A extensÒo em latitude, as diferentes altitudes e a influÛncia dos ventos e das correntes oceÔnicas determinam uma grande diversidade climßtica no continente.


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